Ik ben een 40-jarige vrouw die nooit een beste vriend heeft gehad – moeilijkheden om vrienden te maken

beeld

Getty Images

Vroeger gaf ik mijn gebrek aan sterke vriendschappen de schuld aan de constante bewegingen die ik in de Verenigde Staten en daarbuiten maakte met het oog op een opleiding en carrière. Dit beschermde me tegen de schaamte en de teleurstelling dat ik geen goede vrienden had. Elke keer dat ik naar een nieuwe plek verhuisde, zag ik het als een nieuwe kans om opnieuw te beginnen, om hechtere vriendschappen te sluiten en misschien om uiteindelijk de beste vriend te vinden die ik altijd al wilde.

De moeilijkheid die ik had met het maken van vrienden was een levenslange zorg. Ik was selectief stil als een kind en sprak nauwelijks in de klas. De vrienden van mijn broer waren mijn vrienden omdat ik met hem mee kon lopen om straathockey of honkbal te spelen met de buurtkinderen. Op de middelbare school kon ik met een vriend over een essayopdracht praten of over het verbeteren van onze overdrachten voor een estafette, maar toen de lessen eindigden en de baanvergaderingen voorbij waren, had ik niet veel anders te zeggen.

beeld

Fossiele rotswandeling in Dubai.
Met dank aan Jennifer Malia

Ik heb een paar vrienden gemaakt in elke plaats waar ik heb gewoond, maar ik heb problemen om contact te houden. Een vriend bellen om te chatten was geen onderdeel van een routine, dus ik heb het vaak verwaarloosd. Zeggen dat ik een gewoontedier ben, is een understatement. Ik hunk van orde en vind troost in repetitieve gedragspatronen. Toen ik op de universiteit zat, stelde ik een zelfopgelegde routine vast om mijn ouders elke zondag te bellen omdat ik bijna nooit telefoontjes pleeg, zelfs niet met familieleden. Ik gebruik nummerherkenning om oproepen meer dan ooit te bekijken, omdat ik niet van een onverwacht telefoongesprek houd. Ik voel me zelfs niet op mijn gemak om contact op te nemen met mijn buren in geval van nood. Ik ken hun namen niet, laat staan ​​hun telefoonnummers.

Ik hou veel mensen voor de gek, inclusief mezelf, met de façade die ik heb opgezet om het te laten lijken alsof ik een druk sociaal leven heb. Meestal doe ik het om mezelf te beschermen tegen het idee dat ik niet echt goede vrienden heb. Ik kan mezelf dwingen om iemand in de ogen te kijken en de verwachte sociale normen goed genoeg na te bootsen dat geen kennissen ooit de waarheid zouden raden. Ik volg duizenden mensen op social media, ook al weten de meesten niet veel over mij. Als het gaat om werkrelaties, kan ik genoeg met mijn collega’s praten om als vriendelijk te worden beschouwd. Ik heb een succesvolle carrière als professor, heb duizenden studenten geleerd en begeleid. Ik krijg af en toe opmerkingen die zeggen: “Ze kon meer glimlachen” of “Haar stem is te monotoon”, maar verder heb ik goede studentenevaluaties.

“Toen ik naar het buitenland reisde, verwachtte niemand dat ik de ins en outs van sociale of culturele normen kende, dus voelde ik me comfortabeler om te communiceren in vreemde landen dan in mijn eigen land.”

Als jongvolwassene had ik een soort van ontwaken, wat betekende dat ik een sterk verlangen had om de wereld om me heen te verkennen, zelfs als ik nog steeds moeite had om uit te zoeken hoe het precies moest. Ik ben naar 20 landen over de hele wereld gereisd, vaak vertrouwend op complete vreemden en communiceer in vreemde talen om mijn weg te vinden. Mijn gevoel van avontuur leidde me naar verafgelegen plaatsen zoals Taiwan, Frankrijk, Turkije en Rusland op zoek naar nieuwe kansen. Toen ik naar het buitenland reisde, verwachtte niemand dat ik de ins en outs van sociale of culturele normen kende, dus voelde ik me comfortabeler om te communiceren in vreemde landen dan in mijn eigen land.

beeld

Dave en Jennifer op hun trouwdag.
Met dank aan Jennifer Malia

Toen ik begin dertig was, was ik een Amerikaanse expat die in de Verenigde Arabische Emiraten werkte als schrijvend professor. De druk was weg omdat ik niet verwacht werd met vrienden te komen. De expats die van over de hele wereld kwamen om op mijn universiteit te werken, waren meestal zonder vrienden in deze buitenlandse omgeving. We klampten zich aan elkaar vast, omdat we de ups en downs ervoeren van het zich aanpassen aan een cultuur die ons volkomen vreemd was.

Ik zou met mijn collega’s gaan dhow cruises in de Dubai Creek, zandduin bashing in de Arabische woestijn, en diners in bedoeïenenkampen. Ik zou echter geen van deze activiteiten initiëren, omdat ik nog steeds de neiging had vast te houden aan mijn repetitieve routines, die comfortabeler waren. Normaal zou ik een uitnodiging krijgen omdat ik toevallig in de buurt was toen andere mensen de gebeurtenissen aan het plannen waren. Mijn verlangen om te ontdekken was uiteindelijk groter dan mijn angst voor het onbekende of het onverwachte.

“Als onze eerste ontmoeting persoonlijk was geweest, zouden mijn man en ik misschien nooit getrouwd zijn.”

Na de eerste paar maanden in het buitenland te hebben gewoond, was de huwelijksreis voorbij. Ik moest nu werken om vrienden te maken. En hier worstelde ik. Ik luisterde naar gesprekken over uitstapjes naar Jumeirah Beach of een avondje uit bij Atlantis de Palm. Ik denk niet dat ik opzettelijk was uitgesloten. Ik heb gewoon niet veel moeite gedaan om iemand te leren kennen. Vaak heb ik erover nagedacht om op de deuren te kloppen of te kloppen in de kleine campusgemeenschap waar ik woonde, maar ik heb altijd een reden gevonden om dat niet te doen. Ik had te veel papieren om te beoordelen. Ik wilde het diner van iemand anders niet onderbreken.

Ik wist niet hoe ik een gesprek moest beginnen tenzij het een toevallige ontmoeting was of iemand verwachtte dat ik zou bellen of komen opdagen. Het was gemakkelijker voor mij om mijn collega’s op de werkplek te benaderen dan om met hen om te gaan als buren of vrienden in de campusgemeenschap, waar de echte vriendschappen werden gevormd. Mijn wanhopige pogingen om over iets anders dan lesplannen of onderzoeksprojecten te praten, gebeurden normaal gesproken in de deuropeningen van de kantoren van mijn collega’s.

Nadat ik een jaar in mijn eentje in de Verenigde Arabische Emiraten woonde, trouwde ik op mijn 33e met een man met wie ik op de middelbare school nauwelijks had gesproken. Vijftien jaar nadat we waren afgestudeerd, stuurde Dave me een privébericht op Facebook. Ik aarzelde om eerst te reageren, maar uiteindelijk nam ik een kans door te antwoorden. De ene boodschap leidde naar de andere en we ontmoetten elkaar persoonlijk. Ik heb altijd problemen gehad met sociale interacties, tenzij ik kon opschrijven wat ik wilde zeggen, dus sociale media bleken precies wat ik nodig had om een ​​man te krijgen. Als onze eerste ontmoeting na al die jaren persoonlijk was geweest, zouden we misschien nooit getrouwd zijn.

Petra, Jordan

Jennifer in Petra, Jordanië, met dochter Noelle.
Met dank aan Jennifer Malia

De timing van onze reünie was niet de beste, zoals het nooit is. Ik had al mijn driejarig contract getekend om in de Verenigde Arabische Emiraten te werken tegen de tijd dat we begonnen met daten. We konden daar niet legaal samenwonen, dus we eindigden voor het eerste schooljaar een langeafstandsrelatie via Facebook en Skype. Die zomer zijn we getrouwd in Jamaica. Daarna kwam hij bij mij in de Verenigde Arabische Emiraten, waar we drie jaar samenleefden.

Ik had een onrealistische verwachting dat iemand die ik ooit had gedateerd zou zijn als een beste vriend en een sociaal leven voor me opbouwde. Mijn vriend en uiteindelijk echtgenoot, Dave was geen uitzondering. Hij heeft een manier om mensen bij elkaar te brengen die ik nooit heb begrepen. We zijn eerst gaan daten in Pittsburgh, onze geboorteplaats, waar we naar een Italiaans restaurant gingen met een getrouwd stel, een verloofd paar, een alleenstaande moeder en haar beste vriend om knoflookknopen te delen op vrijdagavond. Deze avondjes uit waren comfortabel voor me omdat ik de lastige eerste fase van het leren kennen van mensen kon overslaan toen Dave zijn vrienden over mij vertelde.

“Meisjes hadden het moeilijk om een ​​autismediagnose te krijgen in mijn generatie omdat het werd gezien als een mannelijke aandoening.”

Ik begreep eindelijk waarom ik worstelde om langdurige, zinvolle vriendschappen te hebben toen ik eind dertig jaren de diagnose Autisme Spectrum Stoornis (ASS) kreeg. Meisjes hadden het moeilijk om een ​​autismediagnose te krijgen in mijn generatie omdat het toen, en tot op zekere hoogte, werd gezien als een mannelijke aandoening.

Ik besefte voor het eerst dat ik autistisch was toen ik de tekenen van autisme zag in mijn toen 2-jarige dochter. Op dezelfde dag werd ASS gediagnosticeerd. Een jaar later kreeg mijn 2-jarige zoon dezelfde diagnose. (Ik heb ook een 5-jarige dochter die geen ASD-diagnose heeft.) Mijn kinderen en ik moeten hard werken om sterke vriendschappen aan te gaan vanwege de moeilijkheden die we hebben met sociale interacties, pragmatische communicatie, beperkte routines, repetitief gedrag en sensorische problemen. Door mijn kinderen te helpen de sociale wereld te doorkruisen, hoop ik dat ze niet zoveel moeite zullen doen om vrienden te maken.

beeld

De schrijver met haar man en kinderen.
Met dank aan Jennifer Malia

Zo laat als het was, is het een verademing om te weten dat ik autistisch ben, omdat ik mezelf er niet langer de schuld van geef dat ik problemen heb met het opbouwen van vriendschappen. Ik maakte een leven van imiteren van sociale interacties om op te gaan in waar ik ook ging, nooit het gevoel hebben dat ik echt ergens thuishoorde met mijn onzichtbare handicap.

Ik worstel nog steeds in gesprekken, vooral als ik het heb over mijn obsessieve interesses, van reizen in het buitenland tot autisme-onderzoek tot sociale media. Ik mis soms als een kennis een blik werpt op een horloge of een telefoon tevoorschijn haalt om aan te geven dat ze een gesprek wil beëindigen. Maar ik doe meer een poging om gesprekken te beginnen na mijn diagnose, wetende dat vriendschappen de tijd nemen om zich te ontwikkelen. Ik leer zelfs mijn angst om te telefoneren te overwinnen door simpelweg mijn telefoon op te nemen, het nummer te kiezen en te antwoorden: ‘Hallo’.

Volg Vrouwendag op Instagram.

Loading...